WEBSHOP OPEN 24/7 | Contacteer onze adviseurs via WhatsApp (+32 479 05 65 99) voor LIVE CHAT van maandag t/m zaterdag tussen 9u30 en 18u00.

 

Vanaf zaterdag 27 maart kan je uitsluitend langskomen OP AFSPRAAK. Boek op voorhand jouw persoonlijke afspraak voor 30 minuten één-op-één advies. Lees hier meer.

06 NOVEMBER 2020   l   RUNNERS' LAB

40 jaar Runners' lab | Van kleine elektronicawinkel tot bloeiende loopspeciaalzaak

In 1980 zag 'Runners Service Lab' het levenslicht. Het kleine elektronicawinkeltje in Beveren-Waas groeide op 40 jaar tijd uit tot een bloeiende loopspeciaalzaak die de dag van vandaag de naam Runners’ lab draagt.

Hoe het 40 jaar geleden begon

Jempi Wilssens is de man en het brein achter het ontstaan van Runners’ lab. Jempi, een subtopper in de Belgische atletiek en elektronicus van opleiding, veroverde met zijn revolutionaire aanpak de mondiale loopwereld. Op vlak van passie en gedrevenheid is er 40 jaar later nog geen spatje verval te bespeuren. Tijd dus voor een uitgebreid dubbelinterview met de grondlegger van Runners’ lab en Lut Staut, de vrouw van Jempi, die achter de schermen in de weer was om het bedrijf mee in goede banen te leiden.

“In de jaren 80 vond je allerhande voetbal- en tennisspeciaalzaken, maar van specifieke loopwinkels was in die tijd absoluut geen sprake”, begon Jempi over de start van zijn levenswerk. “De grote sportmerken verklaarden mij gek toen ze hoorden dat ik mij in het lopen zou specialiseren. Zoiets zou nooit werken zeiden ze. De loopsport was de dag van toen nog helemaal niet ingeburgerd bij de bevolking, zeker niet in Europa. Ik liep al sinds mijn veertiende en de drang om iets met deze passie te doen nam de bovenhand. Ik kocht een winkelpand dicht bij het (sport)centrum van Beveren en besloot mij te richten op loopschoenen en -accessoires. Als elektronicus richtte ik het andere deel van de winkel in met elektronica-apparatuur. De combinatie van de twee leek een gouden zet, want het spoorde mij aan om mijn camera’s te gebruiken om het looppatroon van atleten vast te leggen op beeld. Het enige wat ik nog nodig had was een loopband, dus die werd snel aangeschaft.”

runnerslab-40jaar-eerste-loopspeciaalzaakrunnerslab-40jaar-eerste-loopspeciaalzaak


Jempi kon van bij de start rekenen op de steun van zijn vrouw Lut, al had zij haar bedenkingen bij de opstart van de winkel. “Ik had net als Jempi een band met de sport, maar toch was ik niet meteen voorstander van het uitbouwen van een zelfstandige zaak. Ik had een goede job bij een verzekeringsmaatschappij en deed mijn werk graag, dus ik zat niet te wachten op zo’n sprong in het onbekende. Toch steunde ik hem in zijn plannen en hielp ik hem na mijn werkuren met het papierwerk.”

Revolutionaire aanpak

Het zaadje om iedere sporter aan de juiste loopschoen te helpen was al snel geplant. Na een jaar kende het loopgedeelte in de zaak zo’n succes dat Jempi besloot om zich voltijds op de loopspeciaalzaak te richten. Ondanks zijn reeds revolutionaire aanpak met camera en loopband, bleef Jempi innoveren. Zijn drijfveer? Het vinden én aanpakken van de oorzaak van blessures.

“Als atleet werd ik dikwijls afgeremd door blessures. De dokter zei me dat ik er beter mee kon stoppen want dat ik niet gemaakt was om te lopen. Met zo’n antwoord nam ik geen genoegen. Ik begon na te denken hoe ik ook andere sporters met dergelijke ervaringen kon helpen. In 1980 bokste ik een fotokopieermachine in elkaar zodat ik voettypes kon bepalen. Vier jaar later ging ik nog een stapje verder door met vrienden een eerste footscan® systeem te ontwikkelen, dat ik nadien nog verder professionaliseerde. Op die manier kon ik de dynamische drukpunten in beeld brengen. Daarnaast startte ik ook met studies orthopedie, (sport)podologie, in 1985 werd ik biomechanicus voor adidas International en kocht ik schoenmakersgerei aan. Met die extra kennis op zak kon ik schoenaanpassingen uitvoeren, correctiestukken plaatsen in schoenen, wat in die tijd echt nodig was bij gebrek aan bijvoorbeeld antipronatieschoenen, en begon ik zolen te maken. De opmars van specifieke loopschoenen voor mensen met een bepaalde loopstijl, hebben wij dus eigenlijk mee in gang gezet. Niet alleen atleten leerden ons kennen, maar ook ziekenhuizen en universiteiten uit alle hoeken van de wereld kwamen bij ons aankloppen.”

runnerslab-40jaar-eerste-footscanrunnerslab-40jaar-eerste-footscan



Het vooruitstrevende en leergierige karakter van Jempi was achteraf gezien één van de redenen waarom de zaak zo floreerde. Toch boezemde het Lut in het begin veel angst in. “Ik moet toegeven dat ik in het begin bang was. De eerste jaren ging bijna de helft van mijn loon naar het afbetalen van de lening. Als je dan in die eerste dagen enkel maar een paar veters van vier frank verkoopt, dan zakt de moed je in de schoenen. Het was ons geluk dat ik in het begin ben blijven werken, want anders was het niet mogelijk geweest. Die eerste jaren waren zwaar. We hebben vier jaar lang geen dag verlof durven nemen. Wij waren elke dag tot laat open en ook op zondagmorgen openden wij de deuren, puur uit schrik dat mensen ergens anders hun loopschoenen zouden aankopen.”

Wereldtoppers over de vloer

Het drukmeetsysteem werd een gigantisch succes, net als de integratie van het systeem in Jempi zijn eigen loopspeciaalzaak. Verschillende topatleten uit binnen- en buitenland, waaronder zelfs enkele wereldrecordhouders, kwamen langs om er gebruik van te maken. Het meetsysteem wordt de dag van vandaag overigens nog steeds gebruikt in de winkels.

“Kwaliteit stond voorop bij mij. Ik wist dat die goed was, dus gecombineerd met mijn gedrevenheid had ik ergens wel verwacht dat het een succes zou worden. Het was misschien een sprong in het onbekende, maar in het leven moet je risico’s durven nemen, zeker als je in een project gelooft. Als je dan merkt dat wereldtoppers zoals een Paula Radcliffe of Mo Farah meerdere keren per jaar blijven langskomen, geeft dat veel voldoening. Dat is het teken dat je de juiste sleutel in handen hebt."

"Tegen de tienerversie van Paula Radcliffe hebben ze gezegd dat ze beter kon stoppen met lopen. Met haar slechte loopstijl zou ze zich toch maar kapotlopen. Dankzij verschillende metingen ontwikkelden we de juiste schoenen en zooltjes voor haar. Dat, samen met versterkende oefeningen, heeft mee voor haar indrukwekkend palmares gezorgd. Daar ben ik echt trots op! Een ander voorbeeld is Sifan Hassan, wereldkampioene op de 1500m en 10.000m. Toen zij veertien jaar was kwam ze naar ons lab omdat haar paslengte quasi groter was dan haar lichaam. Je zag dat ze talent had, maar haar loopstijl werkte niet. Je ziet het nog altijd een beetje, maar dankzij onze metingen is haar loopstijl enorm verbeterd. Het is leuk om te zien als die atleten zich later zo ontplooien. Anderzijds haal ik evenveel voldoening uit een recreant die mij een berichtje stuurt omdat hij dankzij onze hulp vijf kilometer heeft kunnen afleggen of iemand die laat weten dat hij zijn eerste marathon heeft kunnen uitlopen. Zij zijn voor mij even belangrijk als de topsporters.”

Wissel aan de macht

Doorheen de jaren vond er een hele schoenrevolutie plaats en ‘boomde’ de loopsport. De winkel in Beveren verhuisde naar een groter pand in Zwijndrecht, gevolgd door nieuwe vestigingen in Gent, Paal-Beringen en Zaventem. Het roer liet Jempi 11 jaar geleden over aan zijn zoon Koen, maar definitief de deur achter zich toetrekken kon hij niet. Ook Lut, die na enkele jaren haar job bij de verzekering opzegde om fulltime in de zaak bij te springen en uitgroeide tot het ‘mamaatje’ van het bedrijf, probeert stelselmatig iets meer afstand te nemen van de zaak. Zij was net als Jempi opgelucht dat de zaak in de familie bleef.

“Alles loopt nooit 100% perfect, maar achteraf gezien denk ik niet dat ik iets anders zou gedaan hebben. Ik ben heel blij dat ik mijn levenswerk kon overdragen aan Koen. Ik heb hem nooit gedwongen om mijn positie over te nemen, maar het is leuk dat hij in de bres is gesprongen en zijn verantwoordelijkheid heeft genomen. Als parttime profatleet en parttime werknemer in de zaak ging Koen al regelmatig mee op pad om sporters te testen. Echt een verrassing was het dus niet, maar je weet zoiets nooit zeker. Ik ben blij dat hij nu op mijn stoel zit. Ondertussen zit ik niet stil, want ik ben ervan overtuigd dat het meetsysteem en de schoenen nog steeds verbeterd kunnen worden. Dat blijven verbeteren zit in mij. Het bloed kruipt nu eenmaal waar het niet gaan kan. 3D-printing van schoenen is in mijn ogen de toekomst. Met dat project ben ik nog steeds bezig. Ik hoop met mijn ervaring hieraan te kunnen bijdragen, want volgens mij komt er echt een dag waarop volledig gepersonaliseerde schoenen, zeker bij intensieve sporters, zullen doorbreken.”
jempi-wilssens-lut-staut-runnerslab-40jaarjempi-wilssens-lut-staut-runnerslab-40jaar
“Ik zag het ook wel aankomen dat Koen de zaak zou overnemen”, vulde Lut aan. “Een geluk, want anders hadden we waarschijnlijk alles verkocht en hield het verhaal in Beveren al op. Ikzelf had alleszins niet de behoefte om die positie over te nemen, dus ik ben heel blij dat het in de familie blijft. Momenteel heb ik een deel van de financiële taken overgedragen waardoor ik niet meer elke dag aanwezig ben. Ik heb het er nog steeds een beetje moeilijk mee om ons bedrijf deels uit handen te geven. Het contrast tussen de opstart van de zaak en nu kan moeilijk veel groter zijn. Ondertussen heb ik echt mijn hart verloren aan de zaak. Ook al probeer ik jaar na jaar meer afstand te nemen en zit ik te verkondigen dat ik over twee jaar met pensioen ga, ik weet niet of ik dat zal kunnen. Er is geen voltijdse job meer voor mij, maar ik spring nog altijd bij waar ik kan. Dat kan gaan van dozen uitpakken, tot helpen met het drukwerk of ervoor zorgen dat iedereen iets te eten heeft. Alles wat zich op de achtergrond afspeelt doe ik graag. Ik zal volgens mij altijd de binding proberen behouden met Runners’ lab en regelmatig nog eens binnenspringen.”

Het geslacht Wilssens

Ondertussen staat Koen al 11 jaar aan het roer. De wissel aan de macht betekende alleszins geen halt aan het succes van de zaak. Koen is volgens Lut dan ook op tal van vlakken een evenbeeld van Jempi.

Jempi-wilssens-Koen-Wilssens-runnerslab-40jaar“Het is opmerkelijk dat er vier nieuwe zaken zijn op minder dan tien jaar tijd. Die groei is fantastisch om te zien. Komt het door het goede beleid van Koen? Wellicht heeft dat er iets mee te maken, maar het personeel moet ook goed zijn want anders gebeurt dat niet. Mensen die niet gemotiveerd zijn halen je winkel onderuit. Om die juiste mensen aan te trekken moet je natuurlijk mensenkennis hebben, dus het is een vicieuze cirkel. Daar zou ik bijvoorbeeld al tekortschieten."

"Het is frappant om te zien hoe sterk Koen en Jempi op elkaar gelijken. Qua karakter, gedrevenheid en inzicht zijn ze echt een exacte kopie van elkaar. Als ze iets in hun hoofd hebben moet het direct gebeuren. Daar heb ik het soms moeilijk mee, maar die karaktertrek legt hen duidelijk geen windeieren. Ook al was ik niet altijd akkoord met bepaalde dingen, ik legde mij erbij neer. Je kan gewoon niet discussiëren met een Wilssens. Als die twee een discussie hebben, dan heb je een probleem. Gelukkig komt dat maar zelden voor. Jempi laat Koen ook vrij in het beleid. Hij is veel beter in het loslaten.”, besloot Lut.

Tags: since1980, 40jaar


the latest news

ADVIES

WhatsApp-dienst wordt verfijnd | Vast team van adviseurs staat 6/7 voor je klaar

Sinds deze maand staat er een vast team voor je klaar om al je online vragen te beantwoorden. Van maandag tot en met zaterdag zal een getraind leger van adviseurs je via WhatsApp bijstaan bij je aankopen of al je praktische vragen.

Tags: Online advies, WhatsApp Live Chat

RUNNERS' LAB

40 jaar Runners' lab | De anciens binnen #teamrunnerslab laten zich horen

#teamrunnerslab telt ondertussen al zo’n 60 leden. We laten jullie in één klap kennismaken met zes van hen, onze anciens. Dit zestal roept zichzelf ondertussen al uit tot een deel van het meubilair, maar versleten of uitgeblust zijn ze nog lang niet.

Tags: since1980, 40jaar

Het belang van een juiste sportbeha deze maand extra in de kijker

De maand april staat bij Runners’ lab volledig in het teken van sportbeha’s! Deze maand schenken we extra aandacht aan dit thema zodat vrouwen zich bewuster worden van het belang van een juiste sportbeha. Ontdek snel meer over deze actiemaand.

Tags: sportbeha specialist, Runners' lab sportbeha, sportbeha


Maak een afspraak

DE GROOTSTE LOOPSPECIAALZAAK VAN BELGIË